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全世界共有22 种,中国有5 种。分布于北极圈以南至南极洲以北的广大地区,是典型的游禽。它们的共同特点是雄鸟与雌鸟相似,身体很像鸭子,但较为肥胖,嘴巴直而细,翅膀短小,尾巴更短,仅剩有几根柔软的绒羽,或几乎没有。两只脚的位置在身体的后部,4 个脚趾上都有宽阔的像花瓣一样的脚蹼,十分适于潜水。